El Mars 2020 ya está sus primeras pruebas de ensamble

«Después de años de diseño, análisis y pruebas, es fantástico ver al Mars 2020 con sus ruedas por primera vez», dijo Ben Riggs, un ingeniero del JPL que trabaja en la sonda que se enviará a Marte para continuar las misiones de los robots inteligentes. «Todo el equipo quiere ver esta configuración en Marte en un futuro no muy distante», indicó.

Diseñar un carrito robótico para que se mueva en terreno marciano parece una tarea sencilla pero no lo es. Hay que considerar un sinfín de elementos y situaciones. Las ruedas del Mars 2020 deben soportar la temperatura cambiante en el día y la noche de Marte, el tipo de terreno que tendrá que tolerar y el ver que las ruedas no se desgasten o sufran un problema que impida el movimiento antes de lo esperado.

Por ejemplo, las patas del Mars 2020 se componen de titanio, mientras que las ruedas que se colocan en el extremos de estas patas, están hechas de aluminio.

Miden 52.2 cms de diámetro y cada una tiene su propio motor. Vamos, que es crear un pequeño automóvil, muy sofisticado, para que recorra de forma remota la superficie marciana y los obstáculos deben ser considerados. Por ejemplo, las llantas pueden moverse de manera tal que el robot pueda hacer un giro completo sobre su propio eje.

También hay que considerar el terreno desigual, por lo que se requiere un sistema de suspensión, que mantiene a cada llanta con un peso constante y eso le debe dar estabilidad. Debido al diseño, se sabe que el carrito Mars 2020 podría superar obstáculos o depresiones de hasta el tamaño de cada una de sus llantas.

El Jet Propulsion Lab (JPL), está administrando las operaciones del Mars 2020 para la NASA. Se espera que el carrito se lance en julio del 2020 desde Cabo Cañaveral. El Mars 2020 debería llegar al Cráter Jezero el 8 de febrero del 2021 y esta sería la primera vez que la nave pudiese reconfigurar el sitio de su llegada automáticamente durante la secuencia del aterrizaje en suelo marciano.

La NASA tiene ambiciosos planes, entre los que están el regresar a la Luna en el 2024 y establecer presencia humana en el satélite natural de la Tierra ara el 2028. A partir de lo que se aprenda de esto, podrían prepararse los astronautas para ir a Marte. Así, la carrera espacial da pasos lentos pero firmes y quizás, sólo quizás, logre la meta de llevar una tripulación humana al planeta rojo para mediados de la década del 2030, si bien nos va.

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Un científico cree que ya se han encontrado formas de vida en Marte

De acuerdo a la opinión expresada en la popular revista Scientific American, un ex-científico de la NASA, Gilbert Levin, dice que podríamos ya aprender que no estamos solos en el universo, todo gracias a un experimento liderado por el propio Levin, para la NASA, en la misión Viking de 1976.

NASA mandó hace décadas dos orbitadores Viking que llegaron a la superficie marciana, en donde condujeron experimentos y mandaron fotografías de los lugares a donde aterrizaron. En su momento esto fue un parteaguas pues, por primera vez, dos naves aterrizaban en suelo marciano con seguridad y mandaban fotografías.

La prueba de la que habla Levin: la misión detectó resultados positivos durante el experimento de detecicón de vida etiquetada, en el cual Levin era el investigador principal.

Como parte de un experimento, la sonda mezclaba una muestra del piso con un nutriente basado en nitrógeno, de manera que fuese etiquetada con un compuesto radioactivo de carbón único. La teoría decía que si los microorganismos en el piso metabolizarían a los nutrientes, dejarían una estela de dióxido de carbón radioactivo, etiquetado pues.

Levin hace un recuento de cómo los resultados iniciales fueron sorprendentemente positivos para la existencia de microorganismos, y los corroboró con dos sondas separadas por unas 4000 millas entre ellas. Levin asegura que este tipo de pruebas se hizo mucho en la Tierra y que los resultados obtenidos corroboran los que se encontraron en el planeta rojo.

Pero de acuerdo a la propia NASA:

«No hay una evidencia clara para la presencia de microorganismos vivos en el piso cerca de los sitios del aterrizaje»

Sin embargo, para Levin el hecho de tener evidencia de agua, metano, amoniaco e incluso, características del tipo de gusano, tomadas por el Curiosity, confirmarían los resultados de las sondas Viking.

¿Hay vida en Marte?

No obstante esto, de acuerdo a Levin, la NASA tiene una larga historia de fallidas misiones a Marte y que, desde la misión de 1976, parecen haber fracasado en encontrar evidencias, aunque Levin sugiere que el resultado contrario es más que evidente.

La misión del Mars 2020, supone la posibilidad de una sonda que llegaría a la superficie marciana para después regresar a la Tierra con muestras del suelo marciano. Esto quizás podría darle la prueba definitiva a Levin aunque también cabe la posibilidad de que Levin esté equivocado.

Pero en cualquier caso, tampoco es algo simple pensar en un experimento que pueda probar algún tipo de vida microscópico en Marte, pero que lo haga sin arrojar duda alguna sobre el resultado.

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Un túnel de viento diseñado para simular las condiciones marcianas

En Dinamarca, en la Universidad Aarhus, hay un laboratorio para simular las condiciones de Marte. Ahora han construido un túnel de viento que busca emular las condiciones del planeta rojo.

El túnel de viento mide 8 metros de largo, 2.5 metros de ancho y fue construido en una cámara de presión. Ya ha sido ya usado para probar los instrumentos que las misiones marcianas encontrarán, como ExoMars y la misión Mars 2020.

La presión del aire dentro del túnel de viento puede ser menor de 1 centésimo de la que se mide a nivel del mar en la Tierra, con la temperatura tan baja como -170 grados centígrados, usando nitrógeno líquido. Hay ventiladores que mueven la “atmósfera” a una velocidad de 30 m/s, tratando de simular el medio ambiente marciano.

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Los investigadores pueden evaluar cómo sus dispositivos, sensores, paneles solares y partes mecánicas se comportan en el medio ambiente marciano, en donde hay muchas partículas abrasivas, ricas en óxido, como el que puede encontrarse en el centro de Dinamarca.

“Hemos estado en operación en toda esta década”, comentó Jonathan Merrison del Departamento de Física y Astronomía de la Universidad Aarhus.

“Somos el único túnel que no sólo reproduce la baja presión y la baja temperatura en Marte, sino que además permite la introducción de partículas de arena y polvo.

Probablemente cerca de la tercera parte de las pruebas se han hecho con dispositivos del ExoMars. También se ha usado para probar equipo de las misiones ARS, así como pruebas industriales de equipo de alta altitud terrestre.

Somos también miembros de la red Europlanet, un grupo de científicos planetarios, apoyados por la Unión Europea, que apoyan el uso de varias facilidades para la simulación de planetas”, comentó el científico.

El túnel de viento de simulación marciana se basó en una versión anterior, la cual se sigue usando. El desarrollo recibió apoyo del programa ESA Technology Development Element y de la Fundación filántrópica Villum Kahn Rasmussen.

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Científicos piensan que hay muchas posibilidades de vida en Marte

Marte es el objetivo más cercano para tratar de descubrir si hay vida más allá de la Tierra. Un robot en suelo marciano podría escanear la superficie, revisando las rocas que parecen hechas de “pasta italiana”, que están llenas de bacterias que controlan la formación de esas rocas, todo esto de acuerdo a un reporte de la revista Astrobiology.

Bruce Fouke, profesor de geología de la Universidad de Illinois dice que hay condiciones similares en Marte para que pudiese florecer la vida microbiana en esta particular tipo de roca, como se ha observado en la Tierra, de acuerdo a su estudio, patrocinado por la NASA.

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La posible bacteria viene de una línea que evolucionó antes de que la Tierra tuviese este proceso de oxigenación hace unos 2.35 mil millones de años y puede sobrevivir a flujos rápidos de agua caliente que se da en las primaveras extremas. También resiste entornos con muy poco nivel de oxígeno, usando sulfuro y dióxido de carbono como fuentes de energía, indica el investigador.

“Tiene un nombre inusual, Sulfurihydrogenibium yellowstonense, pero nosotros le llamamos simplemente Sulfuri”, dice Fouke.

“Si se toman todos estos datos juntos, esto podría ser el candidato más interesante para colonizar Marte y otros planetas.

“Y como estas bacterias catalizan la formación de rocas cristalinas que se ven como capas de pasta, sería una forma fácil de detectar -relativamente- en otros planetas”, dijo el investigador.

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La única forma y estructura de las rocas asociadas con Sulfuri resultan en una forma inusual de vida, dice Fouke.

“En flujos rápidos de agua, la bacteria Sulfuri se engancha una con otra para colgarse en una cadena que las mantenga con vida”, comentó.

“Así, forman fuertes cables que se mueven onduladamente como banderas que están fijas a un extremo. El movimiento de los cables impide que otros microbios se puedan enganchar. Sulfuri se defiende generando además un moco que es muy resbaloso. Estos cables de Sulfuri se ven como pasta de fettuccine”.

Igualmente, el equipo de investigación se dio a la tarea de entender las capacidades de construcción de las rocas, encontrando que las proteínas en la superficie bacterial se aceleraban en la medida que el carbonato de calcio, también llamado travertine, se cristalizaba dentro y alrededor de los cables.

“Si vemos depósitos de este tipo de rocas filamentosas en otros planetas, bien podríamos pensar esto como la huella digital de la vida”, dice Fouke. “Es grande y único. No hay otras rocas como estas. Podría ser la presencia definitiva de microbios alienígenas”, concluyó el investigador

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Se descubre masiva cantidad de hielo marciano

Recientemente fueron descubiertas nuevas capas de hielo enterradas en el polo norte marciano, las cuales parecen ser remanentes de las hojas antiguas polares de hielo y podrían ser una reserva muy grande del planeta rojo, de acuerdo con los científicos de la Universidad de Texas en Austin junto con la Universidad de Arizona.

El equipo de investigadores hizo el
descubrimiento usando SHARAD (Shallow Radar), el cual es un instrumento montado
en el Mars Reconnaissance Orbiter (MRO). SHARAD emite ondas de radar que pueden
penetrar hasta una milla y media bajo la superficie de Marte.

Los hallazgos, publicados el 22 de mayo en Geophysical Research Letters, son importantes, porque las capas de hielo son el registro del clima pasado en Marte, así como los anillos en los árboles son el registro del clima pasado en la Tierra.

Estudiar la composición y geometría de estas capas podría decirle a los científicos si las condiciones climáticas fueron antes favorables para la vida en el planeta rojo. El equipo encontró capas de arena y hielo que son en la mayoría de los casos 90% agua. En caso de derretirse, este hielo polar descubierto sería equivalente a una capa global de agua de al menos 1.5 metros de profundidad, pero que estaría en todo Marte.

“No esperábamos tanta agua/hielo aquí”, dice el autor líder del artículo Stefano Nerozzi, un asistente de investigación graduado, de la Universidad de Texas, del Instituto de Geofísica, quien está completando su doctorado en la Escuela Jackson de Geociencias.

“Esto podría ser la tercera reserva de agua más grande en Marte después de las capas de hielo polar”, comentó.

Los datos recabados fueron corroborados por un
estudio independiente que usó los datos gravitatorios en lugar de utilizar el
radar, trabajo realizado por los investigadores de la Universidad John Hopkins
en donde Nerozzi fue co-autor. El artículo se publicó simultáneamente en
Geophysical Research Letters.

Los autores piensan que las capas se formaron cuando se acumuló el hielo en los polos durante las eras de hielo pasadas en el planeta rojo. Cada vez que el planeta se calentaba, una capa nueva de hielo se cubría por la arena, lo que la protegía de la radiación solar y así se prevenía de disiparse en la atmósfera.

Hay que decir que los científicos saben de estos eventos glaciales desde hace tiempo, los cuales han variado por la órbita del planeta. En periodo de unos 50 mil años, Marte se ha aproximado al Sol gradualmente, regresando a su posición casi vertical.

Cuando el planeta gira casi en forma vertical, el ecuador marciano se enfrenta al Sol, permitiendo que los polos de hielo crezcan. Si el planeta se ladea, las capas de hielo disminuyen e incluso desapareciendo completamente.

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Hasta ahora, los científicos creían que las
capas de helo se habían perdido, pero el artículo muestra que de hecho, capas
significativas de hielo han sobrevivido bajo la superficie del planeta,
atrapadas en bandas alternadas de hielo y arena, como si fuesen capas en un
pastel.

Elo co-autor, Jack Holt, un profesor del
laboratorio planetario y lunar de la Universidad de Arizona, dijo que el
estudio da nueva luz al intercambio de agua y hielo entre los polos y las
altitudes medias, en donde este grupo de investigación confirmó antes la
presencia de glaciares grandes, usando para ello SHARAD.

“Sorpresivamente, el volumen total del agua encerrada en estos depósitos enterrados en los polos es la misma cantidad de agua/hielo conocido en glaciares y enterrados en capas de hielo en latitudes más bajas en Marte, y estas parecen tener la misma edad”, indica Holt.

Nerozzi piensa que el estudio de las glaciaciones pasada podrían ayudar a determinar si Marte alguna vez fue habitable.

“Entender cuánta agua hay disponible globalmente contra la que está atrapada en los polos es importante si se tiene agua líquida en Marte”, dice Nerozzi.

“Se podrían tener las condiciones correctas para la vida, pero si la mayoría del agua está en los polos, es difícil que se logre tener la suficiente cantidad de agua líquida cerca del ecuador”.

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